mai 25, 2022

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Les scientifiques recherchent les restes du "continent perdu" sur Terre

Les scientifiques recherchent les restes du « continent perdu » sur Terre

Au cours de l’époque éocène, qui s’étendait de 55 à 34 millions d’années, l’Europe et l’Asie abritaient divers types de mammifères. Mais à la fin de l’Éocène, il y a eu un changement radical.

« Beaucoup d’animaux qui vivaient en Europe il y a des millions d’années ont disparu et allaient bien », a déclaré Baird. « Ils ont été remplacés par des mammifères qui n’avaient manifestement pas d’ancêtres en Europe. »

La découverte de restes fossilisés d’origine apparemment inexplicable indique que la région a subi de profonds changements paléobiologiques au fil du temps.

« Il y avait des signes que quelque chose de vraiment étrange se passait », a déclaré Baird. « Certains des animaux qui vivaient dans les Balkans n’existent tout simplement nulle part ailleurs. Et puis les groupes d’animaux qui y vivaient ne vivaient ensemble nulle part ailleurs. »

Les scientifiques ont découvert que pendant près de 50 millions d’années, les Balkans existaient comme un continent insulaire séparé de ses voisins. La masse terrestre avait sa propre faune unique, différente de celles qui habitaient l’Europe et l’Asie.

Il y a environ 40 millions d’années, une combinaison de changements tectoniques, d’expansion de la calotte glaciaire et de fluctuations du niveau de la mer a d’abord rejoint les Balkans en Asie, puis a relié le continent au sud de l’Europe, créant un pont terrestre géant à travers la région.

« A cette époque, le niveau de la mer a baissé de 70 mètres [about 230 feet] »C’est énorme », a déclaré Alexis Licht, scientifique au Centre national français de la recherche scientifique, qui a dirigé l’étude. « Cet événement à lui seul aurait créé de nombreux ponts terrestres, ce qui est l’hypothèse principale pour expliquer la relation entre les Balkans et l’Europe. »

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Des fossiles découverts en Turquie et datés d’il y a 35 à 38 millions d’années suggèrent également que l’afflux de mammifères asiatiques dans le sud de l’Europe pourrait s’être produit plus tôt qu’on ne le pensait – plusieurs millions d’années avant l’événement de la Grande Extinction, a déclaré Licht. Parmi les fossiles turcs se trouvaient des fragments de mâchoire de Brontotheres, un grand mammifère ressemblant à un rhinocéros mort à la fin de l’époque éocène.

« L’emplacement en Turquie a aidé à confirmer et à vérifier notre hypothèse, car ce laps de temps correspond à tout ce que nous avons trouvé dans les Balkans », a déclaré Licht.

Mais alors que Balkantolia aide à dresser un récit cohérent de la répartition des mammifères à travers l’Eurasie, de nombreuses questions restent sans réponse. Premièrement, on ne comprend pas bien ce qui a conduit aux changements tectoniques qui ont modifié le niveau de la mer à l’époque, entraînant l’immersion puis la réexposition de parties du continent perdu.

Les chercheurs espèrent également trouver des fossiles plus anciens dans la région, datant de plus de 50 millions d’années, qui pourraient éclairer l’histoire ancienne de Balkantolia. Ces indices pourraient aider les scientifiques à comprendre comment le groupe de mammifères du Lost Continent est arrivé là en premier lieu.

« Nous avons des animaux dans les Balkans qui vivent côte à côte et ne coexistent nulle part ailleurs sur Terre », a déclaré Baird. « Comment est-ce arrivé ? Comment cette île étrange et unique a-t-elle été assemblée ?